Why Atheism is more Natural than Religion

Konrad Szocik,

Philip L. Walden


Cognitive Science of Religion (CSR) suggests the naturalness of religion. Religious beliefs are viewed as natural because they are intuitive and cognitively effortless. They are also inevitable and more obvious than atheism. In consequence, atheism is an unnatural phenomenon which requires special cultural and social support. However, this naturalness of religion hypothesis seems overestimated. Here we show that atheism is more natural than religion and religious beliefs in the cognitive sense because it meets the criteria appropriate for natural selection in the sense of ultimate explanation. Religion and religious beliefs require cultural inputs. Without cultural support, they seem unnatural.

Słowa kluczowe: Cognitive science of religion, religious beliefs, naturalness, intuitiveness, theism, atheism, natural selection , religioznawstwo kognitywne, wierzenia religijne, naturalność, intuicyjność, teizm, ateizm, naturalna selekcja

Atran S., In Gods We TrustThe Evolutionary Landscape of Religion, New York–Oxford 2002.

Banerjee K., Bloom P., Would Tarzan believe in GodConditions for the emergence of religious belief, “Trends in Cognitive Sciences” 2013, January, vol. 17, no. 1.

Barrett J.L., Why Would Anyone Believe in GodCognitive Science of Religion Series, Walnut Creek, Calif. and Oxford 2004.

Barrett J.L., Cognitive Science of ReligionWhat is it and why is it?, “Religion Compass” 2007, vol. 1 (6).

Barrett J.L., The Relative Unnaturalness of AtheismOn why Geertz and Markússon Are Both Right and Wrong, “Religion” 2010, vol. 40.

Barrett J.L., Cognitive Science of ReligionLooking BackLooking Forward, “Journal for the Scientific Study of Religion” 2011, vol. 50 (2).

Barrett J.L., Church I.M., Should CSR Give Atheists Epistemic AssuranceOn Beer-GogglesBFFsand Skepticism regarding Religious Beliefs, “The Monist” 2013, vol. 96, no. 3.

Benson J.E., The “New Cognitive Science of Religion” and Religious Pluralism, “Dialog: A Journal of Theology” 2007, Winter, vol. 46, no. 4.

Bering J., Atheism is only skin deepGeertz and Markússon rely mistakenly on sociodemographic data as meaningful indicators of underlying cognition, “Religion” 2010, vol. 40.

Boyer P., The Naturalness of Religious IdeasA Cognitive Theory of Religion, Berkeley–London 1994.

Boyer P., Religion ExplainedThe Evolutionary Origins of Religious Thought, New York 2001.

Boyer P., Religious thought and behaviour as by-products of brain function, “Trends in Cognitive Sciences” 2003, March, vol. 7, no. 3.

Caldwell-Harris C.L., Understanding Atheism/Non-belief as an expected Individual-Differences Variable, “Religion, Brain and Behavior” 2012, vol. 2 (1).

Crespi B., Summers B., Inclusive Fitness Theory for the Evolution of Religion, “Animal Behaviour” 2014, no. XXX.

Cushman F., The Role of Learning in PunishmentProsocialityand Human Uniqueness [in:] Cooperation and its Evolution, K. Sterelny, R. Joyce, B. Calcott, B. Fraser (eds.), Cambridge, MA 2013.

Dennett D.C., OdczarowanieReligia jako zjawisko naturalne [Breaking the Spell. Religion as a natural phenomenon], transl. B. Stanosz, Warszawa 2008.

Diamond J., Trzeci szympans [The Third Chimpanzee], transl. J. Weiner, Warszawa1998.

Elk van M. et al.Priming of supernatural agent concepts and agency detection, “Religion, Brain & Behavior” 2014.

Evans E.M., Cognitive and Contextual Factors in the Emergence of Diverse Belief SystemsCreation versus Evolution, “Cognitive Psychology” 2001, vol. 42.

Fondevila S., Martin-Loeches M., Cognitive Mechanisms for the Evolution of Religious Thought, “Annals of the New York Academy of Sciences” 2013, p. 1299.

Geertz A.W., How Not to Do the Cognitive Science of Religion Today, “Method and Theory in the Study of Religion” 2008, vol. 20.

Geertz A.W., Too much Mind and not enough BrainBody and CultureOn what needs to be done in the Cognitive Science of Religion, “Historia Religionum” 2010, vol. 2.

Geertz A.W., Religious NarrativeCognition and CultureApproaches and Definitions [in:] A.W. Geertz, J. Sinding, Religious NarrativeCognition and CultureImage and Word in the Mind of Narrative, Sheffield Oakvill 2011.

Geertz A.W., Markússon G.I., Religion Is NaturalAtheism Is NotOn why Everybody Is Both Right and Wrong, “Religion” 2010, vol. 40.

Gervais W.M., Religious Cognition, “Religion, Personality, and Social Behavior”, V. Saroglon (ed.), New York 2014, pp. 71–95.

Gervais W.M., Shariff A.F., Norenzayan A., Do You Believe in AtheistsDistrust Is Central to Anti-atheist Prejudice, “Journal of Personality and Social Psychology” 2011, December, vol. 101 (6).

Gervais W.M., Willard A.K., Norenzayan A., Henrich J., The Cultural Transmission of FaithWhy Innate Intuitions Are Necessarybut Insufficientto Explain Religious Belief, “Religion” 2011, September, vol. 41, no. 3.

Greene J., From Neural ‘Is’ to Moral ‘Ought’: What Are the Moral Implications of Neuroscientific Moral Psychology?, “Nature” 2003, October, vol. 4.

Greval D., In Atheists We distrust, “Scientific American”, http://www.scientificamerican.com/article/in-atheists-we-distrust/ [accessed: 27 August 2014].

Guthrie S., A Cognitive Theory of Religion, “Current Anthropology” 1980, April, vol. 21, no. 2.

Guthrie S., Animal AnimismEvolutionary Roots of Religious Cognition [in:] I. Pyysiäinen , V. Anttonen (eds.), Current Approaches in the Cognitive Science of Religion, London 2002.

Guthrie S., Early Cognitive Theorists of ReligionRobin Horton and his Predecessors, http://www.academia.edu/5728017/Early_cognitive_theorists_of_religion_Robin_Horton_and_his_predecessors [accessed: 06 September 2014].

Haidt J., The Emotional Dog and Its Rational TailA Social Intuitionist Approach to Moral Judgment, “Psychological Review” 2001, vol. 108, no. 4.

Heerden A. van, Why Atheism is Unscientific, “Contemporary Review” 2004, vo. 284, issue 1661.

Jackson F., Epiphenomenal Qualia, “Philosophical Quarterly” 1982, no. 32.

Jong J., Explaining Religion (Away?). Theism and the Cognitive Science of Religion, Sophia 2013.

Jong J., The Cognitive Science of Religion and Christian faithSome Preliminary ConsiderationsChristian Perspectives on Science and Technology, “ISCAST Online Journal” 2012, vol. no. 8.

Lawson E.T., Towards a Cognitive Science of Religion, “Numen” 2000, vol. 47, no. 3 (Religions in the Disenchanted World).

Leech D., Visala A., Naturalistic Explanation for Religious Belief [and Comments and Reply], “Philosophy Compass” 2011, vol. 6 (8).

Leech D., Visala A., The Cognitive Science of ReligionImplications for Theism?, “Zygon” 2011, vol. 46, no. 1.

McCauley R.N., Cognitive Science and the Naturalness of Religion, “Philosophy Compass” 2010, vol. 5 (9).

McCauley R.N., Why Religion is Natural and Science Is Not, Oxford 2011.

Mikhail J., Universal Moral GrammarTheoryEvidence and the Future, “Trends in Cognitive Sciences” 2007, vol. 11 no. 4.

Morgan J., Untangling false Assumptions regarding Atheism and Health, “Zygon” 2013, March, vol. 48, no. 1.

Näreaho L., The Cognitive Science of ReligionPhilosophical Observations, “Religious Studies” 2008, March, vol. 44, no. 1.

Norenzayan A., Big GodsHow Religion Transformed Cooperation and Conflict, Princeton 2013.

Norenzayan A., Gervais W.M., The Origins of Religious Disbelief, “Trends in Cognitive Sciences” 2013, January, vol. 17, no. 1.

Nowak M.A., Five Rules for the Evolution of Cooperation, “Science” 2006, December, vol. 314.

Peterson G.R., Are Evolutionary/Cognitive Theories of Religion Relevant for Philosophy of Religion?, “Zygon” 2010, September, vol. 45, no. 3.

Peterson G.R., Why the New Atheism shouldnt be (completelydismissed, “Zygon” 2007, December, vol. 42, no. 4.

Ritter R.S., Lee Preston J., Hernandez I., Happy TweetsChristians are happiermore socially connectedand less analytical than Atheists on Twitter, “Social Psychological and Personality Science” 2014, March, vol. 5, no. 2.

Rusch H., The Evolutionary Interplay of Intergroup Conflict and Altruism in Humansa Review of Parochial Altruism Theory and Prospects for Its ExtensionProcRSocB 2014, vol. 281.

Saler B., Ziegler C.A, Atheism and the Apotheosis of Agency, “Temenos” 2006, vol. 42, no. 2.

Shenhav A., Rand D.G., Greene J.D., Divine IntuitionCognitive Style Influences Belief in God, “Journal of Experimental Psychology” 2011.

Slyke van J.A., Challenging the By-Product Theory of Religion in the Cognitive Science of Religion, “Theology and Science” 2010, vol. 8, no. 2.

Smedes T.A., Emil Brunner revisitedon the cognitive science of religionthe imago Deiand revelation, “Zygon” 2014, March, vol. 49, no. 1.

Sørensen J., Religion in MindA Review Article of the Cognitive Science of Religion, “Numen” 2005,vol. 52, no. 4.

Sosis R., The Adaptationist-Byproduct Debate on the Evolution of ReligionFive Misunderstandings of the Adaptationist Program, “Journal of Cognition and Culture” 2009, vol. 9.

Sylwanowicz W., Michajlik A., Ramotowski W., Anatomia i fizjologia człowieka [Human Anatomy and Physiology], Warszawa 1980.

Szocik K., Roots of Self-domestication, “Science” 2014, vol. 346, issue 6213.

Szocik K., Ateizm filozoficznyZarys historii i krytyka neotomistyczna [Philosophical Atheism. An Outline of History and the Neothomistic Critique], Kraków 2014.

Visala A., Ashgate Science and ReligionNaturalismTheism and the Cognitive Study of ReligionReligion Explained?, Farnham 2011.

Visala A., Explaining religion at different levelsfrom fundamentalism to pluralism [in:] The Roots of ReligionExploring the Cognitive Science of Religion, R. Trigg, J.L. Barrett (eds.), Farnham 2014.

Załucki G., Zawadzki W., Układ nerwowy i narządy zmysłów [Nervous System and Sensory Organs] [in:] Fizjologia zwierząt [Animal Physiology], T. Krzymowski, J. Przała (eds.), Warszawa 2005.